Баку, Азербайджан — В субботу, 19 июня, Азербайджан освободил 15 армянских военнопленных в обмен на информацию о местонахождении 97 тысяч армянских противопехотных и противотанковых мин, заложенных на территории, которую Азербайджан отвоевал у Армении в ходе войны за Нагорный Карабах осенью прошлого года. Это стало долгожданным свидетельством того, что американская дипломатия на Кавказе живет и процветает. Победа премьер-министра Армении Никола Пашиняна на внеочередных выборах в понедельник, 21 июня, указывает на то, что окно дипломатических возможностей остается открытым. Но Госдепартаменту США придется действовать осторожно. В этом регионе осталось множество геополитических мин, и, сделав неверный шаг, американские дипломаты, которые помогли согласовать обмен военнопленными, имеют возможность спровоцировать взрывы, способные положить конец их карьере.

Кавказ — это один из тех сложных далеких, но стратегически важных регионов, на которые американцы часто не обращают внимания. Это единственный путь, по которому нефть и газ из Центральной Азии может попасть на Запад, минуя территории РФ и Ирана. С тех пор, как в 1990 году бывшие советские республики Южного Кавказа объявили о своей независимости, было уже несколько военных конфликтов в Грузии, два разногласья в беспокойной Чеченской Республике, и еще два разногласья между Арменией и Азербайджаном за Нагорный Карабах — регион, который населяют преимущественно этнические армяне, но который формально является частью территорий Азербайджана.

Конфликты на Кавказе имеют возможность оказывать большое влияние на миропорядок. В 1999 году вторая война в Чечне помогла В.Путину получить контроль над Российской Федерацией. Вторжение Путина в Грузию в 2008 году стало тем моментом, когда Российская Федерация впервые бросила вызов международному порядку, сложившемуся после холодной войны (автор имеет ввиду ответ российских войск на вторжение Грузии в Южную Осетию и штурм ими Цхинвала 7-8 августа 2008 года — прим. ред.). Прошлогодняя война за Нагорный Карабах, в ходе которой азербайджанские силы активно применяли турецкие и израильские беспилотники и нанесли сокрушительное поражение армянским силам, пользовавшимся поддержкой РФ, тоже ознаменовала собой сдвиг в мировой политике, поскольку она продемонстрировала, что применение высокотехнологичных дронов становится существенным фактором в конфликтах между небольшими государствами.

Проблема с вовлеченностью Соединенных Штатов в политику Кавказа заключается в том, что американские ценности и американские интересы имеют возможность тянуть Вашингтон в разных направлениях. Связи Соединенных Штатов с Арменией остаются сильными и глубокими. Американские миссионеры и наставники активно участвовали в жизни армянских общин по всей Османской империи в XIX веке, и авторами некоторых из наиболее беспощадных и пронзительных рассказов об армянском геноциде были американские миссионеры, которые своими глазами видели, как в 1915 году убивают их друзей и коллег.

Многочисленная армянская диаспора в Соединенных Штатах хранит память о тех событиях, и после распада Советского Союза американцы армянского происхождения активно помогали и отстаивали интересы своей родины, оказавшейся в непростой обстановки. В практическом смысле Вашингтон попросту не cможет вести в отношении Кавказа такую политику, в которой не учитывались бы интересы и тревоги американцев армянского происхождения и их христианских союзников.

Тем не менее, Азербайджан слишком важен, чтобы его игнорировать. Ежедневно миллион баррелей нефти переправляется по нефтепроводу Баку — Тбилиси — Джейхан в Европу и Израиль. Учитывая соглашение, заключенное между Туркменистаном и Азербайджаном в январе насчет совместной разработки нефтегазового месторождения «Достлуг», значение этого нефтепровода выросло еще больше. Кроме того, Азербайджан — это единственная государство, которая граничит и с РФ, и с Ираном. Азербайджан — мусульманская,  преимущественно шиитская государство, поддерживающей теплые и душевные взаимоотношения с Израилем. Большинство этнических азербайджанцев живут в современном Иране, и тесные культурные и экономические связи между иранцами и азербайджанцами имеют огромное значение для западных держав, стремящихся получить информацию о ядерной программе Ирана и остальных чувствительных вопросах.

Азербайджанские чиновники открыто говорят о своем стремлении укрепить взаимоотношения с Западом. Между тем Армения с переменным успехом поддерживает дружеские взаимоотношения и с Москвой, и с Тегераном. Во время войны в Нагорном Карабахе снабжение из РФ поставлялось в Армению через Иран, что в свою очередь спровоцировало демонстрации иранских азербайджанцев, вызвавших тревогу в Тегеране. После разногласья осенью прошлого года Кремль усилил свой контроль над Арменией. Как это часто бывало в истории, когда армянские христиане начинали просить о защите, только Москва отвечала на их мольбы. Российские миротворцы и угрозы — это единственная сила, удерживающая Азербайджан от окончательного захвата Нагорного Карабаха.

Если бы не было армяно-азербайджанского разногласья, Азербайджан, чье население в три раза больше населения Армении и чей ВВП в 3,5 раза больше ВВП Армении, мог бы стать центром кавказской политики Соединенных Штатов, даже если бы время от времени возникали тревоги по поводу нарушений прав человека и коррупции. (Организация Freedom House обозначила Азербайджан как «несвободную» страну, а Transparency International поставила…